光帆2号已经飞行了30个月 为未来太阳帆任务铺平道路

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即使在太空中度过了30个月,行星协会的LightSail 2任务仍继续成功地进行。这张由行星协会的光帆2号航天器在2021年5月31日拍摄的图片显示了阿富汗、巴基斯坦和阿拉伯海。

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光帆2号航天器依靠太阳光提供动力,展示了地球轨道上的太阳帆技术。该任务正在为希望利用太阳帆探索宇宙的未来任务提供硬数据。光帆2号是一颗小型立方体卫星,于2019年6月在SpaceX猎鹰重型火箭上发射,作为一项示范任务,测试太阳帆能如何改变航天器的轨道。发射一个月后,当LightSail 2展开其32平方米的超薄Mylar帆时,该任务被宣布为成功,因为该帆提高了这个面包大小航天器的轨道。


它在没有火箭燃料的情况下,仅仅凭借阳光的推动,就能达到更高的轨道高度,它在太空中除了光子之外没有任何形式的推进力。由行星协会与美国NASA分享任务数据,以协助即将到来的三个太阳帆板任务,它们是NEA Scout, Solar Cruiser和ACS3。NEA Scout计划最早于2022年2月在Artemis I测试飞行期间搭乘NASA的太空发射系统火箭进入月球空间。该任务将利用其太阳帆从月球附近离开,访问一颗小行星。


太阳帆利用来自太阳的光子的力量来推动航天器。虽然光子没有质量,但它们仍然可以传递少量的动量。因此,当光子击中太阳帆时,飞船被推到离太阳很远的地方。随着时间的推移,如果一个航天器在太空中没有任何大气层的束缚,它有可能加速到令人难以置信的高速度。

有太阳帆的航天器不需要携带燃料,因此理论上可以旅行更长的时间,因为它不需要补充燃料。但是光帆2号是在围绕地球的轨道上。当航天器将其船帆挥向阳光时,它每天将其轨道提高多达几百米。但是这个小型航天器没有办法精确地倾斜船帆,以防止在地球的另一边降低其轨道。最终,光帆2号将深入地球的大气层烧毁。

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