[图]探索外星生命 欧空局的ExoMars任务计划2021年3月登陆火星

摘要:

美国宇航局(NASA)的Mars 2020任务计划在明年7月正式发布,不过它并非是火星的唯一造访者。由欧洲航天局(ESA)和俄罗斯国家航天集团公司(ROSCOSMOS)联合开发的ExoMars计划预计将于2021年3月登陆火星,非常接近于NASA的登陆时间(2月)。

ExoMars计划任务有点类似于NASA的Mars 2020任务,不过ESA强调本次任务的主要目的之一就是寻找外星生命。为此,ExoMars机器人刚配备了一台高科技相机,可以帮助它追捕过去(甚至当前)生命的证据可能隐藏的地方。

“ExoMars”探测器重约310公斤(680磅),计划于2020年7月发射,2021年登陆火星。欧洲航天局(ESA)和俄罗斯国家航天集团Roscosmos在过去的十年里一直共同努力推进称为ExoMars项目。两阶段计划的目标是向火星发送一系列航天器,以搜寻火星上方或其表面的生命迹象。

第一阶段发生在2016年,当时这些组织向火星发送了两个航天器:一个绕火星运行并探测火星大气中的微量气体,另一个是用于火星表面着陆试验的着陆器。第二阶段将发送一个以著名英国化学家罗莎琳德·富兰克林命名的机器人漫游车到火星表面并寻找生命迹象。

ExoMars的第一阶段取得了部分成功。轨道飞行器按计划进入火星轨道,航天器仍然在火星周围收集数据。另一方面,着陆器下降过程并不顺利。在坠落到地面的过程中,航天器的传感器得到了一些不良数据,并且过早地意外释放了车辆的降落伞。结果,着陆器没有充分减速并猛烈撞击地面。

现在,ESA和Roscosmos希望利用从此前任务中汲取的经验来推动ExoMars的第二阶段。但似乎ESA仍然难以掌握着陆过程。该航天局最近详细说明了最后两次着陆试验是如何进行的,以准备火星车的下降对主降落伞造成损害,即使在改变以防止对硬件造成伤害之后也是如此。

为了降落在火星上,罗莎琳德·富兰克林火星车将借助一个名为Kazachok的着陆平台,而一系列四个降落伞用于减缓车辆坠落。测试这个部署过程需要从地球上的超高空中放下测试车辆,以了解其在火星上的表现。5月28日,ESA和Roscosmos通过从平流层氦气球中丢弃有效载荷,对整个降落伞序列进行了第一次测试。虽然一切按预期部署,但最后两个主要的降落伞在充气时被撕裂。任务小组实施了升级,并在8月5日的另一次测试中再次尝试,但其中一个主要的降落伞仍然遭受了破坏。

ESA和Roscosmos正试图根据测试期间收集的数据找出发生的情况。与此同时,ExoMars的第二阶段计划于2020年7月25日至8月13日期间通过俄罗斯质子号火箭发射升空。在此之前,任务团队计划再进行两次高空降落伞测试。他们正在考虑制造更多硬件以进行其他模型和模拟。ESA还计划在9月召集一群“火星降落伞专家”来提出一些想法。

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