两颗通信卫星首次在太空完成对接

摘要:

据外媒报道,作为开拓性卫星服务任务的一部分,两颗商业卫星现在已经在轨道上对接。如果任务的其余部分也成功,那么它将能使一颗出了问题的通信卫星重获新生并可能启动一项防止太空垃圾堵塞太空的产业。

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“这是历史上首次在没有预先设计好的卫星上进行对接,”Space Logistics副总裁Joe Anderson在新闻发布会上说道,“这是两颗商业卫星的首次对接。”Space Logistics是诺斯罗普·格鲁曼公司负责此次任务的子公司。

2月25日,诺斯罗普·格鲁曼公司的Mission Extension Vehicle (MEV-1)跟通信卫星Intelsat 901成功对接。经过近19年的太空探索,Intelsat 901的燃料已经耗尽。如果什么都不做,地面上的人将失去积极控制卫星的能力。因此,几年前,Intelsat决定签署一项任务,即通过发送另一颗卫星将其状况不佳的卫星的寿命再延长五年。

MEV-1于2019年10月发射,用了大约3个月的时间才到达Intelsat 901。这些卫星在所谓的“墓地轨道”--也就是放置报废卫星的地方上相遇,这样它们就不会干扰正在运行的其他卫星。现在两者已经连接,MEV-1将接管所有操控和导航。在3月的某个时候,它将把Intelsat 901移出墓地轨道使它能够恢复运作。大约五年后,MEV-1将把Intelsat 901移回墓地轨道,在那里这颗通信卫星将退役。届时,MEV-1可能会继续为另一颗卫星服务。

这一任务对于卫星行业来说无疑是一个激动人心的里程碑,该行业多年来一直致力于无载人卫星维修。这样做可以为卫星公司节省大量资金并有可能减少环绕地球的太空垃圾数量。

眼下,诺斯罗普·格鲁曼公司还有另一项任务,即MEV-2,预计会在今年晚些时候发射,它还将为Intelsat的一颗卫星提供服务。另外,该公司仍在开发下一代卫星服务群。该服务群将会以更小的任务扩展舱为特色,其设计目的是提供比MEV更细小的修复并将由机器人航天器部署。

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